自己设计还是购买SoC互连IP? Imagination Ensigma业务部副总裁(EVP)Gerry Conlon先生采访记

作者:Benny Har-Even

Imagination公司的图形技术在业界非常的出色,同时它的互连业务Ensigma也是非常重要的一部分,目前它为Wi-Fi、蓝牙、高端网络和广播服务提供IP授权服务,而且是全球领先的数字音频广播(DAB)IP技术提供商,其业务涉及汽车、无人机、物联网以及笔记本电脑等一系列市场。在本文中我们与Ensigma业务部的执行副总裁Gerry Conlon先生讨论了低功耗互连的好处,以及关于自己设计还是购买授权等问题,此外他还阐述了Ensigma IP在帮助客户推出差异化产品方面所发挥的重要作用。

Imagination Ensigma业务部副总裁 (EVP) Gerry Conlon先生

在互联互通市场方面你认为有哪些广泛的发展趋势?

Imagination公司大约在20年前就收购了Ensigma,主要是为了拓展软件定义无线电(SDR)技术,当时软件定义无线电技术所提供的灵活性是非常重要的,Ensigma无线处理单元(RPU)用于多种互联解决方案,比如数字电视、数字广播、Wi-Fi和蓝牙。然而随着不断发展硅芯片的单位成本成为我们客户首要关心的问题,而且要满足不断变化的市场需求。Ensigma开始转向硬件加速器以及硬编码的ROM产品。我们目前看到几个可能持续发展的新兴趋势:微控制器变得更加互联、功耗设计的越来越低、客户能够快速实现产品设计并获得回报。Ensigma推出的Wi-Fi IP可以预先集成先进的电源管理单元(PMU),从而可以大大降低技术风险和产品设计周期。

当谈到SoC时,其中一个关键的决策是“自己设计还是购买”。显然这需要根据具体情况来判断才有意义,Imagination公司提供IP授权业务,那么你对那些可能持观望态度的人说些什么呢?

是否自己设计还是购买IP授权主要取决于两个关键的要素,首先是体量,其次是设计互联SoC所需要的技能要求,无线通信IP要比有线IP(比如CPU或DSP)要复杂的多。

不过首先要考虑的是你是否有足够的体量来实现盈亏平衡,从而弥补设计定制芯片所需要的投资,然后还能获得一定的利润?如果有这样的条件那么可以认真考虑设计一款定制的SoC器件,除了确保未来供应的连续性(比如现在的美中地缘政治问题),定制的SoC还能够让自己的产品根据特色,尤其芯片功能,从而能够以最具竞争力的价格及时的向客户交付产品。

消费者并不总是能够理解这种差异化,因为许多人认为Wi-Fi或蓝牙技术只是一种无线数据通信手段,然而这两种技术还能够提供更多的功能。

举个例子,基于W-iFi的资产实时定位需求以及低功耗蓝牙(BLE)增加身份验证的应用正在日益的增长,通过与IP设计与授权公司的合作,客户可以访问到物理层之上的数据,而这些数据在标准的芯片设计规则中是不给提供的,因此需要功能增强型的平台,这些平台上构建新的且高度差异化的产品系列。我们已经将我们的技术授权给一家美国公司,该公司使用Wi-Fi实现资产跟踪的高精度定位解决方案,通过将Wi-Fi热点固定在仓库屋顶并在被跟踪的资产上安装接收器,可以将测量精度提高到一米以内,从而确定每个跟踪目标的精确位置。

SoC开发设计人员需要考虑的第二个关键点是Wi-Fi是一项非常复杂的技术,需要高度熟练的SoC设计团队来实现认证所需的性能基准,世界上能够做得好的工程团队很少。授权高质量的认证IP对于设计高性能的互联产品绝对是非常必要的选择。我们注意到有几家公司使用竞争对手的源代码授权未经验证的IP,他们想定制和开发IP方案以实现所需的性能,这个想法太冒险,且过程也会非常的耗时,结果会令人失望。购买高质量的IP授权不仅能够减少产品开发过程中遇到的麻烦还能够让产品尽早上市从而获得一定的收益。

你如何定义与“自己设计vs购买授权”相关的风险因素?

如果你决定自己设计IP以及芯片,而不是购买授权服务,那么你就是在冒着技术风险进行产品开发。这一点很容易理解,然而如果你决定只购买IP授权,那么你就可能要承担市场风险,比如产品缺乏竞争力或不够差异化,换句话说如果你的竞争对手决定使用定制的SoC对某些功能进行垂直方向的优化,而你购买的授权IP不太可能让你进行某些特性的优化,致使在商业市场上落后于竞争对手。


Wi-Fi和蓝牙技术有着悠久的历史,是比较成熟的技术,但是对于未来发展我们有哪些可期待的呢?

在未来的12个月里,双频802.11n低功耗Wi-Fi技术将会有很大的发展,2.4GHz与传统的Wi-Fi和蓝牙设备等将共享已经非常拥挤的频谱空间,这就需要5G所提供的强大功能,由于Wi-Fi全部是关于可靠的高速数据通信,双频Wi-Fi正逐步成为“真正的Wi-Fi”,单频Wi-Fi将主要应用于物联网解决方案中,只需要偶尔提供数据传输功能。

更进一步讲802.11ax(Wi-Fi 6)将会成为主流,到目前为止802.11ax主要被视为高速接入点(AP)的连接标准,特别是在密集的环境中其单个站点(STA)的吞吐量比802.11n和802.11ac提高了4倍,然而802.11ax也可能会改变物联网领域的市场规则,它在密集环境下的可靠性更高,将使得关键的数据能够通过无线可靠的传输,而以前则只能选择有线的方式。对于智能家居和AIoT应用场景802.11ax还有一些更加酷炫的功能,比如目标唤醒时间,它支持STA/Edge节点在与中央路由器通信时进行调度,这大大降低了系统的功率损耗,从而使得更多的产品能够采用电池供电的解决方案。

蓝牙双模式(BTDM)自2017年以来越来越受到欢迎,基于BLE(低功耗蓝牙)的音频传输可能会在2021年成为一种标准格式,但至少在2030年之前需要经典蓝牙的传统设备依旧可以保持日常运行,尤其是对于汽车领域。我们将于2020年初推出超低功耗且功能更加丰富的BTDM 5。1 IP,为无线音频市场提供卓越的体验效果。

我们看到802。11n和BLE/BTDM的组合在互联市场中发挥了重要作用,蓝牙用来满足智能家居系统的需求,比如安全防护和智能加热等,Wi-Fi则被主要用于高速数据通信,特别是涉及到视频应用的场景。

一些人声称5G(尤其是5G NR-U在无授权频谱范围内运行)将会完全取代Wi-Fi,你对此有什么看法?

这种事情不会发生,5G和Wi-Fi是互补的关系,而不是相互竞争的关系,如果有什么不同的话,5G将增加电信运营商可推出的服务类别,并且增加Wi-Fi在“最后一公里”的应用场景,5G将有助于提高Wi-Fi的使用率,IPTV和云游戏将是两个非常具有潜力的市场。

Gerry先生,请你向大家介绍一下自己,以及你是如何加入Ensigma部门并且成为该部门的执行副总裁(EVP)?

我的专业是电子工程和市场营销,并且攻读了MBA学位,主要专注于高科技初创企业。在进入一家嵌入式电子设计咨询公司之前我曾是一名视频投影和精密运动控制方面的设计工程师,这家公司的商业周期和半导体IP非常的相似。我还曾经在三家科技初创企业担任领导职务,其中有两家在商业上取得了非常大的成功。

在2010年和2013年期间我把总部位于美国的半导体公司iWatt引入到了欧洲,在此期间我们不断开拓欧洲业务,从一个客户到两位数的客户,并且在可调LED照明集成电路领域取得了全球领先的地位。经过七个季度的推广我们全球业务从800万美元/季度增长到2200万美元/季度,并在2013年年中被Dialog半导体公司以3.45亿美元收购。在Dialog公司我了解了网络互连方面的知识,主要是普遍应用于无线电话产品中的蓝牙和音频DECT标准。

在2018年我加入Imagination公司,担任Ensigma业务部门的开发总监,当罗恩·布莱克(Ron Black)领导的新管理层决定更积极的发展Ensigma业务时我被任命为部门副总裁兼商业副总裁,负责这个业务的整体营收。Babak Bastani先生也是Ensigma部门的执行副总裁,负责管理业务的技术方面,我们之间没有明显的界限,他也经常参与一些商业事务,而我也会寻找技术合作伙伴。我们共同承担着发展Ensigma业务的责任,并且尽我们所能为Imagination的不断发展做出贡献。

你对于Ensigma业务在Imagination公司的持续发展会感到兴奋吗?

在Ron Black先生的领导下,Imagination正成为一个越来越有凝聚力的实体,我们看到了GPU以及AI相关的IP在互联市场存在的重要机遇,随着时间的推移一些完美的组合方案将使我们在某些细分市场占据主导地位。

Imagination是一家值得为之工作的伟大公司,它拥有我见过的一些最聪明的人。事实上,每一天、每个小时都有新的挑战,能够站在未来技术的前沿是一件非常棒的事情。我希望我们的技术能够被广泛的采用,主要是可以提高人们的生活水平,并为解决人类面临的最大挑战——气候变化作出一些小小的贡献。互联互通可以显著提升效率以及降低系统成本,比如智能电网和智能家居的应用场景,Ensigma IP将是实现这些目标的最佳选择,每一个为此而工作的人都是在为人类的美好未来作贡献,我非常喜欢这个工作!

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